2013年3月18日

漫談美國環境領域留學

留學七年。Sterling Memorial Library。2006

[前言:前陣子一位中國朋友的邀約,請我用之前的留學經驗談為藍本,寫一篇短文給有志出國攻讀環境的學弟妹,文章將收錄在某本生態保育的生涯雜談書籍裡面。這篇可說是7年前錄取分享文的續集。在留學版上,除了錄取分享,其實我很期待看到更多這種「老留學生」的心路歷程。]

與大多數朋友相比,我的求學過程算是十分特殊,從小念理組班,大學念的是化工,研究所從工程轉到經濟與政策,到耶魯大學攻讀環境管理與經濟學雙碩士,接著搬到威斯康辛大學麥迪遜分校讀博士班,領域又轉到社會學,作起了不需要使用數學的質性研究,現在正在寫論文。這樣的歷程,看似辛苦,其實是順應我對於環境議題的興趣與熱情,一路追尋知識的學術旅行,風景精彩萬分。

當年申請留學過程中,有感於環境專業比較冷門,少有人分享留學資訊,於是在網路上分享了一系列的經驗談,我也樂意當了很多年的留學顧問,與很多學弟妹交流過申請學校的點滴。

回頭看當年的碩士班錄取信,一轉眼已經是7年的往事,這些年間不管是智識或是經驗都成長了許多,當年的經驗談,早已顯得生澀。這回利用這一些篇幅,我重新檢視這些年在美國的求學經驗,對有志於要出國學習環保的學弟妹說幾句話。

出國留學,第一步要先「認識自己」。出國念研究所,對多數人來說是個夢想,是個重大的人生決定,同時通常也是一筆不小的開銷。碩士不是履歷表上的絕對加分,博士更會限制你的就業機會,一位對未來茫然的碩博士,人生不會比一個目標篤定的大學生來的美好。尤其環境領域,就算是美國名校的學位,通常不會帶領你走向一個賺大錢的人生,如果你僅把這學位當作一個投資,要在財務上回本並不容易,也因此你必須更謹慎地作決定,想清楚為什麼要念研究所,確認自己有足夠的熱誠進入這個領域。

你也需要思考念這個學位對你的生涯規劃會有什麼幫助。從我的經驗看來,這問題對一般台灣的大學畢業生很困難。亞洲的教育強調記憶,重視課本上的知識,勝過動手的實作經驗,師長總叫學生「好好唸書」,卻少人告訴年輕人唸完書可以作些什麼,我們的教育制度很少引導學生適才適性地規劃人生,反而,學生常常因為所選擇的科系框住了人生。對於生涯規劃沒有概念,那怎麼辦?要不就再念一個學位,且戰且走吧。或者,對很多人來說,唸書就像賽跑,書念越多越好,愈早唸完愈好,如果沒必要,最好不要中斷。這種態度,常常只是一種逃避。

我很建議各位大學畢業生,先去工作幾年再重新回到學校。離開學校這個溫室,你會更認識自己,也能夠在下一個學位找到自己的目標;在真實社會歷練,你可以提早練習理想與現實間的平衡。實際一點來說,工作經驗對於留學申請也可能有幫助,許多環境領域的碩士班是就業導向的學位(professional degree),培養環境管理的專業人士,以耶魯為例,學院的平均入學年齡是26歲,只有20%的人大學畢業直接念碩士,大部分人都有2到3年甚至更久的實務經驗,有人在環保團體,有人在政府,當然也有人在商業領域,與環保相關的工作當然是加分,但也有很多同學從事過完全無關的行業。

回顧我的求學過程,我發現不管是志工、實習、正式工作,我都經歷太少,幸好有一年多的軍旅經驗,也算是體驗了真實社會。回頭看,如果讀研究所前能有多點實務經驗,一定會讓我學習更有方向;而在美國,我也從有豐富工作經驗的同學身上學到最多,常常比正式課程還有價值。校園以外的人生,是不能取代的學習經驗。

認識自已之後,我建議各位要認識自己周遭的環境,這環境可以小至你住的地方、就讀的學校,大到你成長的城市、你的國家。這些知識多半不是從課堂得來,需要實際走進這個世界去體會。

為什麼要認識環境?環境領域跟基礎科學不同,這領域面對的不是「去脈絡化」的科技問題,而是牽涉廣泛在各種力量拉扯下的實際問題,在這背景下,瞭解一個議題的脈絡就顯得格外重要。談生態保育,你需要知道當地有什麼物種,生態系如何因人類活動而改變,甚至是全球尺度環境變遷對當地的影響。談能源政策,你必須清楚一個地方的能源從哪裡來,又用在什麼地方,政府決策又扮演什麼樣的角色。這些環境議題都需要因地制宜的知識,同樣的問題,可以有天南地北的發生原因,而好的應對方式也常常因地而異。

美國教育不會提供你一套公式作為解答,它給的是一個可以溝通經驗激盪思考的知識平台,當你帶著對一片土地的深刻認識來到課堂,你才有所本與同儕進行深度對話。

認識自己,認識環境,最後一步還要認識你周遭的「人」。環境議題,是一個自然與社會複雜的互動過程,不能單純依靠技術解決。舉例來說,講到保育生態多樣性,你不可能忽視當地居民的文化與生計,保育不是將人隔離於大自然,而是找到一個讓人在自然中和諧生活的方式。談到全球氣候變遷,我們不能僅僅著眼於節能減碳工程學,還需要考慮如何幫助易受傷害的社區適應氣候衝擊。

這點對於理工背景的學生特別重要,要在這方面提昇自我,可以利用在學期間多多補充社會科學的知識,培養跨領域的視野,學習用系統性的思考來看待環境議題。除此之外,要認識人,最直接的方式,當然是親自加入實際環境問題的討論,瞭解社會各方的立場,或是參與環保團體的運作,不要怕手被弄髒。

對環境領域感興趣的朋友,常常是樂山樂水熱愛自然的一群,以上這段,是想特別提醒大家,要作環保鬥士,除了擁抱大自然之外,還需要擁抱人群。

這些建議不僅僅是針對想要出國攻讀環保的學生,其實對很多領域都適用,對我來說,認識自己,認識我身邊的人群與環境,然後發揮自己所長貢獻社會,是我一輩子的功課。

談了這些比較抽象的「準備」之後,最後我們回到留學申請的準備過程,這些在網路上已經有非常豐富的資料,這邊我不細談,僅幫大家抓幾個重點。

首先,我還是要強調英文的重要,在這個全球化的年代,英語已經是許多工作場合的官方語言,GRE與TOEFL等留學考試是門檻,考壞不是了世界末日,且如果只會考試,卻不會靈活使用語言,就是本末倒置。語言學習難速成,靠的是積累,這方面需要及早規劃,在這個資訊爆炸年代,語言學習缺的不是資源,而是決心。

此外,盡量在大學期間廣泛修課,亞洲教育缺少西方博雅教育(Liberal Arts)的傳統,修課制度比較僵化,但只要及早作安排,還是能讓自己在大學面面涉獵。就算這目標在正規學習中難以完成,現在也有很多自學的資源,讓你可以取得你想得到的知識。跨領域的視野,不僅僅會在你留學申請過程中加分,更是一輩子受用的寶藏。

最後,機會來臨時,不要吝於展現你的領導力,勇敢地向世界發聲,如甘地所言:「去成為那改革的動力,成就你想看到的世界」(Be the change you wish to see in the world)。

祝各位認識自己的志向,申請上理想的學校,找到熱愛的工作,看盡途中好風景。

有更多留學申請問題,請參考本網誌留學相關文章,也歡迎來信討論。

--
更多留學經驗談請見:[千卷書萬里路] 留學文章總目錄

0 comment:

張貼留言

Related Posts Plugin for WordPress, Blogger...