2010年9月16日

柳暗花明


Shangrila, China。2010

對一個博士生來說,找到足夠的錢養活自己,是最最最重要的事情,有了足夠的經濟後盾,才能心無旁鶩的追求學術。在美國的教育系統裡,學校為了讓博士生有良好的研究環境,通常會提供獎學金,不多不少,剛好夠應付書本、房租和食物,省一點還可以存一張機票回台灣渡假。這樣的說法,我從五六年前準備申請出國的時候就耳熟能詳,不過當時萬萬沒想到,輪到我念博士班的時候是這般光景。

2008年底,我從耶魯碩班畢業,跟雅婷一起申請博士班,當年適逢美國金融風暴,不僅公立學校大砍預算,連一些家財萬貫的私立學校也開始勒緊褲帶,這自然影響到學校能夠招收的新生數量,我們那時心裡清楚申請學校會是一場硬仗。結果果然很慘烈,我們兩個人最後都只申請上了一所學校,謝天謝地,還好上的竟然是同一所(!)。

不過令人苦惱的是,我們兩個人拿到入學許可的時候,都沒有獎學金,一方面想說能夠兩人一起的機會千載難逢,一方面系上老師又說很多預算都是在學期開始左右才撥下來,還是很有機會能夠在開學前找到獎學金。就這樣,我們做了一個豪賭,在去年夏天開了一千英哩,從美國東岸搬到中西部,開始我們的博士班生活。 教授所言不虛,雅婷果然在開學前找到了研究助理的工作,參與系上教授的研究計畫,一個月可以拿到約1500美金,在小麥城生活綽綽有餘。我的運氣就沒有那麼好,第一年讀的環境學院(Nelson Institute for Environmental Studies)就以沒有錢著名,學生通常得跟著自己的指導老師作研究,系上能夠提供的資源很少,偏偏我老闆手上沒有進行中的研究計畫,雖然我跟他相見恨晚一拍即合,他對我的財務狀況也愛莫能助。

一般博士班的給獎學金有兩種情況,第一種是完全不用工作也有錢拿,就是所謂的fellowship,在UW-Madison能拿到這種獎學金的人很少,沒有綠卡的國際學生機會又更小。第二種獎學金是要靠工作才能拿到錢,這底下又分成助教(TA)、研究助理(RA)、計畫助理(PA)。TA跟RA通常都被出錢的系所控制,只有真的找不到人的時候才會向外系開放,PA通常是一些比較行政事務的工作,門檻低,同一個機會可以有百人競爭。第一種獎學金通常是入學時就承諾的,第二種可以靠自己找,也就是說,如果我在學校找到工作,就等於拿到獎學金,不用交學費之外,還有薪水和健康保險。

沒有錢的我,只能競爭校園裡少少的工作機會,每次寫申請信時都得把自己包裝成不一樣的人,可以在醫院裡作田野訪談,教拉丁美洲政治,當院長助手,還能幫忙推廣交換學生計畫。就這樣我撈到了幾個面試,但是都沒有下文,我也漸漸放棄第一年拿到獎學金的希望,既然大家都說撐過第一年通常就會有錢,那我就忍一忍吧!我老闆看情勢不樂觀,建議我轉到社會系(他是社會系和環境學院合聘的老師),一方面對學術生涯有幫助,另一方面也希望可以藉由比較有錢的社會系解決獎學金的事情。

威斯康辛社會系的確比較有錢,因為系上開很多課,通常二年級以上的學生至少都有助教可以作,雖然比較辛苦,但至少生活有保障。但是第一年的學生就不一定了,很多人最後還是得自己付學費,一年花上一百萬台幣。

結果,我順利的轉系成功,不過拿到入學許可時還是失望了,學校沒給錢,接著我申請系上的助教工作,因為是轉系生,社會系又把我當作博一新生,也沒有助教工作可以作。那大約是今年三四月,當時我沮喪失望自然不在話下。來美國這麼多年,深深理解找工作的遊戲規則就是要靠關係,我趕緊廣發email打探機會,找了幾個比較熟的老師求救,大家說能體會我的心情,微笑說叫我耐心點,都說應該到七八月就會拿到錢,我怎麼能放心,這說詞不是跟去年一模一樣嗎?

就這樣帶著忐忑的心情回到台灣籌辦婚事,還得每天注意有沒有新的工作開缺,五月,六月,七月,一直到我完成人生大事,獎學金還是遠在天邊。如果第二年沒有獎學金,我應該要繼續念嗎?都已經成家立業的人,總不能還一直靠家裡支持,這也太沒用了吧。要先休學嗎?要申請減少學分來少付學費嗎?至少要貸款吧。我開始作最壞的打算。

結完婚,渡蜜月,然後我走到雲南作我的田野調查,心裡的壓力只隨著開學日的接近越來越大。七月底,突然露出一道曙光,在第一個農村調查結束之時,我打開幾天沒收的電子信箱,有一個政治系的老師突然來信說我可以作他的助教,我在一個煙味瀰漫的網吧,心臟跳得飛快,莫非漫長的等待就是為了這一刻?不過看看來信時間是五天前,兩天前他又寫了第二封郵件詢問我的回覆,該不會有什麼變數吧,我快快回了信,在旅館祈禱了一夜。 第二天起了大早去上網,老師回信了!

“Dear John,

Thank you for your message. Unfortunately, because I had not heard from you, I interviewed another applicant and offered the position to her.
You would be a great fit with this course, and I hope in future years you would be able to be the Teaching Assistant for the class.”

就這樣,在一年中唯一沒有網路的幾天,竟然就錯過了我最不想錯過的一封email,我該怪誰?恍恍惚惚地走回旅館,忍不住流下淚來,找個工作,怎麼會這麼這麼這麼地難,早知道我就什麼暑期研究都不要作,在美國乖乖找工作就好了,就不會落得這種田地,山窮水盡,走投無路。

但是今天會寫這篇文章,故事自然不會就這樣結束。一直到了八月底,在我離開雲南的那天,我信箱裡出現了一封教授的來信,問我有沒有興趣要當他的RA,廢言!現在只要給我獎學金,叫我每天去掃地我也願意。原來是之前託雅婷寫信給他們系主任詢問機會,那封email轉了兩次之後,轉到了一位今年新來的老師的手上,他手上剛好有一個RA空缺,看我履歷也覺得適合,就直接找我去了。

回到Madison的隔天,我和這位大善人見了面,他說萬事具備,只要把一些會計問題搞清楚我就可以開始工作了,我不敢相信這是真的,只怕還有變卦。昨天我拿到了系上開出的offer letter,保證我這一年的工作,至此應該真的塵埃落定了。經過這些煎熬,真的撥雲見日,變成有薪階級的博士生了,學費不用繳,保險學校幫我出,每個月還有薪水,感覺好像在做夢。

我打開信箱算了算,這一年總共申請了至少32份不同的工作,得到5個面試,還包括一個在越南過境時半夜兩點的越洋電話面試,改了又改的履歷和申請信可以暫時擱在一邊了…

回首向來蕭瑟處,也無風雨也無晴,一年多的壓力此刻煙消雲散,沒有狂喜,此刻心情竟然特別平靜,這段經驗讓我深刻體會到煩惱經濟問題是多麼難受,也知道自己是多麼幸運,有家人一路支持,我想特別感謝一路支持我的爸媽和老婆,還有那些幫我打氣的好朋友。像是一班遲到很久的列車終於到站,要前往下一個目的地,可以沒有後顧之憂的追求學問,我充滿期待。

14 則留言:

  1. Good on you. haven't heard from you for long time.機會總是留給有準備的人, 在學術界只要你夠拼跟會堅持, 老天總不會虧待你的,
    Cheers,
    Alex Lo

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  2. 麵哥9/16/2010

    太棒了,為你感到高興。

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  3. 學長恭喜了!我也深深感受到金錢壓力的沉重還有找工作得艱辛,看到學長寫的RA面試阿歷歷在目,我也是狂發信找工作找到別的學院去了,waive學費最誘人了,但還是要看老師手上有沒有錢,希望我也趕快有結果,至少cover一些生活支出吧!恭喜恭喜 ~

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  4. To Alex: Thanks, hope to meet up with you some time.
    To 麵哥:謝啦,有空快來Madison玩。
    To Beryl: 謝啦,妳也加油阿!

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  5. venusa9/16/2010

    大恭喜!!!!!! 你跟YT都好棒! 繼續加油喔~

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  6. 真是恭喜啦!看到你的心酸歷程,我覺得我真是很幸運,至少前幾年我不用擔心生活費跟學費。只是做田野需要飛來飛去,還有這邊都沒有支持參加研討會的補助,啊,還是要存錢啊...

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  7. 不騙你,我這兩天自己胡思亂想正想到
    「劉仲恩不知道找到funding了沒有…」
    然後就看到這個好消息了!
    真是太為你們高興了~~~
    ^_____________^

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  8. chaowen9/17/2010

    恭喜喔~~真為你們高興!希望我接下來申請的狀況也跟你們一樣順利~~有空來找我玩吧!!

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  9. 太好了!恭喜恭喜阿!!一切辛苦都會有代價的!

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  10. To Venusa, Zoe, Yu-hsuan, Chaowen, Mona: 謝謝啦!

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  11. 您好
    我是個路過的路人
    看到你在國外念博士打拼
    果然經濟壓力是一大問題呀
    我目前在台灣國內念博班
    與你類似的在研究資源管理、政策
    不過當初由於經濟考量沒有出國念書
    先在國內考上高考後,工作兩三年才開始博士生涯
    是在職博士生,因此經濟狀況就沒有這麼多壓力
    希望你加油,並祝你在國外一切順心,順利完成學業

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  12. 原來表弟這麼辛苦, 看了實在是很心疼阿! 有夢想是件很幸福的事情,希望幾年後一起分享你們拿到學位的喜悅囉!

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  13. 太佩服你强大的心理素质了!!!
    恭喜!!!^-^

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  14. 作者已經移除這則留言。

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